L'Écotourisme en Gironde

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If

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Nom commun : 

If

Nom latin : 

TAXACUS BACCATA

Autres noms : 

Arbre sacré des Druides, ifreteau, arbre à arc

Famille : 

Taxacées

Origine : 

Europe

Taille : 

15 - 20 m

Description


C'est le seul représentant sauvage des Taxacées. Ce n’'est ni un résineux (pas de résine), ni un conifère (il produit pas de cône). Et il présente de "faux fruits"! Baccata (ou baccatus) signifie "orné de perles" (allusion à ses fruits). C'est peut-être tous ces petits clignotants rouges qui ont donné à l'if sa réputation folklorique de chasser le mauvais oeil. Ce fruit ("moque") est un jolie arille rouge (nom masculin) en forme de petit godet charnu, ouverte à son sommet, contenant une seule graine toxique (taxine, narcotique dangereux), fatale pour les mammifères et notamment les chevaux (500 g de feuilles suffisent pour faire passer les 500 kg d'un cheval de vie à trépas). L'if est appelé "arbre de mort" en Italie et en Allemagne. Il est à l'origine d'empoisonnements et de suicides célèbres. C'est avec une mixture préparée à partir de cette graines que les Gaulois empoisonnaient la pointe de leurs flèches dirigées contre l'armée de Jules César. En digérant l'arille (et non la graine), certains oiseaux assurent la dispersion de l'if.
Inaltérée par la cuisson et la dessiccation, la taxine dont le taux varie de 2% de janvier à 0,6% en mai, est aussi contenue dans le bois et les feuilles (ne pas les mâchouiller!). Aussi, les braconniers immergent des branches d'if dans les étangs pour ralentir les réflexes du poisson: il est alors attrapé plus facilement à mains nues. Des malaises ou des rêveries hallucinatoires surviennent parfois lorsqu'on se repose à l'ombre d'un if (pas de litière en feuilles d'if!), lorsqu'on le taille (jardiniers, ébénistes) ou lorsqu'on y conserve du vin dans des tonneaux faits avec son bois.
Restant toujours vert, l'if est associé à l'éternité et on le trouve donc dans les cimetières septentrionaux, car, là, le cyprès a du mal à pousser. Maints chevaux de corbillard lui doivent leur mort: dans l'attente du retour de son maître, l'animal -attaché à l'if - "tuait" le temps en broutant cette plante toxique et prenait rapidement le même chemin que celui qu'il venait de transporter ! Une superstition populaire prétend que celui qui abat un if meure dans l'année.
Deux conditions doivent être réunies si vous souhaitez avoir de jolies arilles décoratives dans votre jardin: d'une part, vous devez posséder un individus femelle, d'autre part, il doit y avoir un individu mâle situé à proximité (ainsi, le pollen des fleurs mâles fécondera les fleurs femelles). Naturellement, les pieds mâles (aux bourgeons floraux très apparents à la partie inférieure des rameaux) n'"enfantent" jamais d'arilles (bien qu'il puisse y avoir quelques fleurs femelles perdues parmi la multitude de fleurs mâles): leurs boutons floraux apparaissent dès l'automne (protégés par cinq écailles). Les fleurs des pieds femelles proviennent de discrets bourgeons ovoïdes, situés à l'extrémité de pousses très courtes: chacune secrète une goutte de liquide pour retenir le pollen. Cette floraison se déroule en mars-avril.
Ses aiguilles plates et molles, non piquantes, avec une nervure saillante, vert foncé sur la face supérieure, vert jaunâtre sur la face inférieure, et persistantes, contiennent aussi ce poison violent. Les feuilles se prolongent sur la tige en un bourrelet saillant. Comme pour le sapin, elles sont fixées tout autour de la tige, mais on ne le voit pas car elles sont tordues sur elles mêmes pour donner l'impression de deux rangées de feuilles dans un même plan.
A l'état sauvage, l'if est assez rare en plaine, probablement du fait des besoins de l'industrie pharmaceutique. Son aire est en voie de régression et il serait temps de prendre des mesures de protection. Alors, n'hésitez pas à planter des ifs! Il se développe bien à l'ombre ou à la lumière. Sa croissance est si lente que le diamètre du tronc est trompeur (anneaux de croissance très étroits), mais il peut vivre plus de 2000 ans (symbole de l'’immortalité, d’'autant plus que son feuillage est toujours vert). Olivier et if sont les arbres les plus longévifs en France. Les ifs les plus vieux et les gros (10-13 m de circonférence) de notre pays se trouvent surtout en Normandie et en Bretagne. Citons ceux à Estry (Calvados), à La Haye-de-Routot (Eure), au Ménil-Ciboult, à La lande-Patry et à Lalacelle (Orne), à Saint-Ursin et à Tessy-sur-Vire (Manche), de Beffou (Côtes-du-Nord) et de Sainte-Baume (Var. L'arbre le plus ancien en Europe serait l'if de Fortingal qui se trouve dans le jardin d'une église à Perthshire (en Écosse) qui dépasserait 3000 ans. En France, celui d'Estry (Calvados) aurait 1700 ans. Dans le Surrey (Derbyshire), des ifs atteindraient plus de 2000 ans.
Il est très utilisé dans l’'art topiaire (voir ci-dessus les photographies des ifs taillés du jardin botanique de Talence, dans le parc Peixotto) car il bourgeonne très facilement après la taille. Le parc du Château Mouton-Rothschild (Le Pouyalet, près de Pauillac) possède une avenue de près de 500 m bordée d'ifs taillés en ogive (avec des Cedrus atlantica "glauca" plantés en 1955).
Les vieux ifs présentent souvent plusieurs troncs plus ou moins soudés ensemble (près d'un pont au Parc Bordelais). Comme d'autres résineux, son bois est imputrescible, mais sans résine. Ses qualités (résistance, souplesse, stabilité) expliquent l'immense variété de ses utilisations (bâton de marche, pièces d'échecs, meubles). Il est formé d'un aubier blanc-jaunâtre, très mince, et d'un coeur brun-rouge-orangé. Fort coûteux, il est très apprécié par les ébénistes (marqueterie) et les luthiers. Grâce à la longueur de ces fibres, il est robuste, souple et facile à sculpter. Avec le cytise (poussant plus au sud), ce fut le meilleur bois pour confectionner les arcs anglais d'autrefois: les longbows (batailles d'Hastings en 1066, de Crécy en 1346 et d'Azincourt en 1415). Jadis, comme pour le tilleul, les fibres de son écorce (rouge, exfoliation) servaient à fabriquer des vêtements grossiers (taxacus vient du latin texo = je tisse; if vient du grec hyfe = tissu). Les feuilles de l'if éloignent les insectes.
Si vous venez nous rendre visite, peut-être verrez-vous que l'if du jardin de la biodiversité de Mérignac sert de coulées aux animaux c'’est-à-dire qu’'ils empruntent les branches de l'if pour franchir le mur mitoyen. Si vous participez aux visites du jardin de la biodiversité de Mérignac (sous réservation), vous remarquez que c'est l'endroit du jardin où les gites pour la faune sauvage sont les plus nombreux: disposés à proximité, on en trouve pour les hérissons, les batraciens, les reptiles, les oiseaux et les insectes.
L'if croit si lentement qu'on ne le sème guère car on ne lèvera jamais bien haut la tête vers la cime même au bout d'une vie humaine entière! A 7 ans, le plant peut ne pas dépasser 15 cm. La pousse s'accélerait par la suite.
Un arbre a des feuilles ressemblant beaucoup à l'if (mais pas les fruits): c'est le cephalotaxus. Vous pourrez apprécier les subtiles différences avec l'if en allant au Jardin botanique de Talence dans le parc de Peixotto où ces deux arbres sont côte à côte (et également au fond du jardin botanique de Bordeaux qui est situé dans le jardin public, rive gauche).


Application en phytothérapie


On extrait de l'écorce (notamment de l'if du Pacifique Taxus brevifolia) et des feuilles un composé, à l'origine du Taxotère (médicament anticancereux). C'est en 1971 qu'on identifia le principe actif: le taxol. Comme son extraction de l'if était onéreuse (il faut 1 kg d'écorce pour obtenir 100 mg de taxol), on le synthétisa. Comme il empêche la reproduction des cellules tumorales, il s'est révélé efficace contre le cancer de l'ovaire avancé et contre le cancer du sein avec métastases. son utilisation est néanmoins freinée car il diminue hélas la production de globules blancs, provoque la chute des cheveux, crée des allergies et des nausées.


Les recettes de cuisine


LA GRAINE QUI EST A L'INTÉRIEUR DE LA BAIE DE L'IF, AINSI QUE LA FEUILLE, SONT TOXIQUES ET MORTELLES (présence d'alcaloïdes comme la taxine et l'éphédrine; la mort survient par étouffement après des symptômes de froideur généralisée)). Les arilles doivent donc être mangées sans la graine! Après avoir enlevé la graine, l'arille sucré et mucilagineux peut décorer les desserts. Il vaut mieux défendre toute consommation, de crainte d'avaler les graines toxiques.
Même remarque pour l'espèce américaine ornementale Taxus canadensis.
RAPPEL: Feuillage et bois de l'if sont toxiques!
Toutes les informations culinaires ou phytothérapeutiques ne sont données qu'à titre indicatif.
Merci de consulter un professionnel de la santé avant toute utilisation.